10 innovations that transformed education


10 innovations that transformed education

Duolingo was built with a singular goal: to bring high-quality education to everyone on the planet by harnessing the power of technology. And while we started with language learning, Duolingo has become so much more than that: we’ve developed an on-demand English proficiency test, we’ve produced award-winning podcasts, we’ve launched Duolingo ABC to help kids learn to read, and we’ve done all of this by creating content that’s both entertaining and effective.

Since our launch 10 years ago, we’ve continued to test and evaluate our teaching and assessment methods to ensure our courses are free, fun, and effective—highlighted by a recent study showing how learning French or Spanish on Duolingo leads to comparable outcomes as learning at a U.S. university.

Our team is made up of some of the smartest minds in education and technology, and together, we have revolutionized many aspects of online learning. Here are just a few of the most exciting educational and technological advancements we’ve made in the last 10 years!

10 innovations that transformed education

We made learning bite-sized. When we launched our product in 2012, we quickly realized that smartphone technology could help us follow through on our mission to give everyone access to high-quality education. We saw people obsessed with scrolling social media or playing addictive mobile games, and we figured we could make all that time on your phones more productive, but still fun! We created gamified mini-lessons that anyone could do on a lunch break, when they wake up, between meetings, while waiting in a long line… anytime a learner could spare a few minutes, Duolingo was ready with a lesson. Turns out, our bet on mobile technology paid off: within a year of launch, about 80% of our learners were using Duolingo on their phones!

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The Duolingo Incubator allowed us to scale up our course offerings quickly and efficiently. It’s not easy to develop an entire language course from scratch! Not long after launching our app, we released the Duolingo Incubator, a platform that allowed people all over the world to help create a new language course. By recruiting groups of smart, motivated volunteers to help us build courses for languages they’re passionate about, we were able to jumpstart our course offerings and build a global community of learners. This was also the reason we could offer courses for less commonly taught languages, like Hawaiian and Guarani, and out-of-the-box constructed languages, like Klingon! Duolingo has grown so much over the last decade (we now offer more than 100 courses!), so today all our course creation happens in-house. But learners can still check the Incubator to see what courses are in development (and be patient, a course takes at least 9 months to launch—usually longer)!

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We built a business without charging for content. The typical way to monetize a product involves some kind of paywall, which can degrade the experience for free users. When we decided to launch our premium subscription product, now known as Super Duolingo, we didn’t charge for learning content — we only charged to remove ads. Though there are some features that Super Duolingo users can access (like Unlimited Hearts), we ensured that a learner on Super Duolingo and a free learner would have access to the same course, the same tips, the same high-quality instruction that would help them reach their learning goals. By keeping Duolingo’s core product free, we ensure that money will never be a barrier to getting a high-quality education on Duolingo.

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Duolingo English Test built the future of high-stakes testing. When Duolingo launched the Duolingo English Test in 2016, we knew that one challenge of creating an accessible, on-demand high-stakes test was making sure it met the rigorous security standards of the testing industry. To do this, the test leveraged “human-in-the-loop” AI, a blend of expert proctors and test designers alongside machine learning to ensure the validity and security of the test.

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In finding a way to offer a secure, effective proficiency test that could be taken on demand, the DET eliminated key barriers to higher education: The test is affordable and you can take it from anywhere! Now, the DET is accepted by more than 3,500 institutions across the globe!

We built our own machine learning technology to personalize lessons. There are lots of machine learning models out there in the world, but for the specific language-related problems we were looking to solve, we had to build our own! Known internally as Birdbrain, this system uses data from the more than 500 million exercises completed daily on Duolingo to learn both how proficient our learners are and how difficult the content is for each of them. This is the secret sauce behind our personalized daily lessons: Birdbrain helps pick and sort exercises for each learner and then generates dynamic lessons based on the learner’s particular progress and learning needs. At the time of Birdbrain’s launch, it was the largest-scale student model used in all of language learning technology!

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We made learning a social experience. Learning is more fun with friends — and more motivating, too! To make Duolingo more engaging and exciting, we released a host of social features, like Leaderboards, which allows learners to engage in some (friendly) competition every week as they try to rack up the most XP and advance to higher leagues. In early 2020, we launched Kudos, which ended up being one of our most motivating features! With Kudos, you don’t just follow friends, but you celebrate them, too. Nothing feels better than a few high-fives and encouraging messages after you hit a major milestone!

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Our Spanish podcast was a first-of-its kind learning tool. In late 2017, Duolingo launched its first podcast for English speakers learning Spanish, but it was more than just an engaging show. We came up with an innovative format to create compelling, but accessible, content for intermediate learners: the podcast uses real people and narratives in the target language with a host who narrates the show in English and chimes in every once in a while to keep the listener on track.

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This format is still used today, and we’ve expanded our award-winning podcast network to include French for English speakers, English for Spanish speakers, and English for Portuguese speakers. Learners sharpen their listening and comprehension skills and they learn more about the culture and history of the countries where those languages are spoken!

We’ve made thousands of improvements, large and small. In 2017, we built and launched an experimentation tool that has been a secret weapon in helping us to constantly improve the Duolingo experience. At any given time, we have hundreds of experiments running across our platforms — these range from launching big new features, to trying out a motivating message at the end of a lesson — and our constant A/B testing means that we never launch an update without being confident that it’s the right move for our business and our learners.

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We revolutionized how brands can (and should) use social platforms to connect with their audiences. Though people say our TikTok presence is “unhinged” and it would seem like you don’t know what Duo will be up to next, we actually know exactly what Duo is doing. Our global social team set a new standard for how brands represent themselves on TikTok, with a blend of reactivity, community engagement, and maintaining an alignment to our mission (namely, learning should be fun!). And Dua Lipa, if you’re reading this? Please respond to Duo. He’s so lovesick he ate all the chocolate at HQ.

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We used text-to-speech technology to give our characters voices, and scale those voices across our courses. Learning alongside Lily, Zari, and the cast of the Duolingo world is fun and engaging, but it was only step one in bringing these characters to life. To help them develop their own personality, and make them even more effective teachers, we did some Hollywood-level casting to find the perfect voice for each character — in every language we teach. Once we had the voices recorded, we used the power of machine learning to build text-to-speech (TTS) voices, which could be programmed to say anything. Though some of this technology existed, we had to do a lot of work to fit our specific use case: these voices had to be reliable tools for teaching pronunciation. It wasn’t easy, but our speech engineers worked together to input a range of examples so that each character could speak up in your Duolingo lesson!

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We’ve made so many exciting updates to our product in the last 10 years, but we’re just getting started! Stay tuned for more innovations in our language-learning app, Duolingo ABC, and coming soon, our math app!

Español: 10 innovaciones que transformaron a la educación

Desarrollamos Duolingo con un único objetivo: llevar la educación de alto nivel a todas las personas en el mundo con el poder de la tecnología. Si bien empezamos con el aprendizaje de idiomas, Duolingo se ha convertido en mucho más que eso: desarrollamos un examen de dominio de inglés bajo demanda, hemos creado podcasts que han sido galardonados y lanzamos Duolingo ABC para ayudar a los niños a aprender a leer. Logramos todo esto al crear contenido que no solo es divertido, sino también efectivo.

Desde nuestro lanzamiento hace 10 años, probamos y evaluamos constantemente nuestros métodos de enseñanza y evaluación para asegurarnos de que nuestros cursos son gratis, divertidos y efectivos (algo resaltado por un estudio reciente que demostró que alguien que aprende francés o español en Duolingo obtiene resultados similares a alguien que estudió en una universidad de EE. UU.).

Nuestro equipo está integrado por algunas de las mentes más brillantes en la educación y tecnología y, juntos, hemos revolucionado muchos aspectos del aprendizaje en línea. ¡A continuación hablaremos de solo algunos de los avances educativos y tecnológicos que logramos en los últimos 10 años!

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Lecciones fáciles de digerir. Cuando lanzamos nuestro producto en el 2012, no tardamos en darnos cuenta de que la tecnología de los teléfonos inteligentes podría ayudarnos en nuestra misión de dar acceso a todos a un aprendizaje de alta calidad. Vimos que las personas se obsesionaron con pasar mucho tiempo en redes sociales o jugando videojuegos adictivos en sus teléfonos y comprendimos que podíamos hacer que todo ese tiempo frente a la pantalla fuera más productivo ¡pero también divertido! Creamos lecciones cortas gamificadas que cualquiera podía completar en su pausa para almorzar, entre reuniones, mientras hacían una fila, etc. Siempre que el usuario tuviera unos minutos libres, Duolingo esperaba listo con una lección. Resultó ser que nuestra apuesta a la tecnología móvil dio sus frutos: a un año de su lanzamiento, cerca del 80 % de nuestros usuarios estaba aprendiendo con Duolingo en su celular.

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La Incubadora de Duolingo nos permitió aumentar los cursos ofrecidos de manera rápida y eficiente. ¡Desarrollar un curso de idiomas completo desde cero no es fácil! Poco tiempo después de lanzar nuestra aplicación, lanzamos la Incubadora de Duolingo, una plataforma que daba a personas en todo el mundo la capacidad de colaborar en la creación de nuevos cursos de idiomas. Al buscar grupos de voluntarios inteligentes y motivados para que nos ayudaran a desarrollar los cursos de los idiomas que les apasionaban, fuimos capaces de impulsar la cantidad de cursos que se ofrecían y de construir una comunidad global. Esta también fue la razón por la que pudimos ofrecer cursos para algunos de los idiomas menos enseñados, como el hawaiano y el guaraní, ¡e idiomas artificiales como el klingon! Duolingo ha crecido tanto a lo largo de la última década (¡hoy ofrecemos más de 100 cursos!), así que la creación de nuevos cursos ocurre solo dentro de nuestras oficinas. Aun así, los usuarios pueden ver la Incubadora para saber qué cursos están en desarrollo (pero ten paciencia: un curso tarda al menos 9 meses antes de ser publicado… ¡y en general más!).

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Construimos una compañía sin cobrar por el contenido. La forma más típica de monetizar un producto implica algún tipo de barrera de paga, lo que puede degradar la experiencia para los usuarios con cuentas gratuitas. Cuando decidimos lanzar la suscripción premium a nuestra producto, ahora conocida como Súper Duolingo, no hicimos cargos a los usuarios por el contenido de aprendizaje, sino para eliminar los anuncios. Si bien los usuarios de Súper pueden acceder a determinadas funcionalidades (como Vidas ilimitadas), nos aseguramos de que los usuarios de Súper Duolingo y los usuarios con cuentas gratuitas pudieran acceder a los mismos cursos, los mismos tips y al mismo aprendizaje de alto nivel que los ayudaría a alcanzar sus metas de aprendizaje. Al mantener nuestro producto central gratis, nos aseguramos de que el dinero nunca sea una barrera para recibir una educación de primer nivel en Duolingo.

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El Duolingo English Test abrió la puerta hacia el futuro de los exámenes de alto rendimiento. Cuando Duolingo lanzó el Duolingo English Test en el 2016, sabíamos que uno de los desafíos al crear un examen bajo demanda, accesible y de alto rendimiento era asegurarnos de que alcanzara los estándares de seguridad de la industria de las evaluaciones. Para lograrlo, el examen combinó el trabajo de humanos e inteligencia artificial: el equipo de los supervisores, diseñadores de exámenes y el aprendizaje automático garantizan la validez y seguridad del examen.

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En su búsqueda de una forma de ofrecer un examen de dominio efectivo y seguro que pudiera ser completado bajo demanda, el Duolingo English Test eliminó barreras claves en la educación de alto nivel: el examen es económico y puedes hacerlo donde quieras. ¡Hoy, el Duolingo English Test es aceptado por más de 3500 instituciones en todo el mundo!

Desarrollamos nuestra propia tecnología de aprendizaje automático para personalizar las lecciones. Existen muchos modelos de aprendizaje automático en el mundo, pero para poder resolver los problemas específicamente relacionados a los idiomas, ¡tuvimos que crear uno! Conocido internamente como Birdbrain, este sistema utiliza la información de más de 500 millones de ejercicios completados a diario en Duolingo para aprender qué dominio del idioma tienen nuestros usuarios y qué tan difícil les resulta el contenido. Esta es la especia secreta detrás de nuestras lecciones diarias personalizadas: Birdbrain ayuda a elegir y mezclar los ejercicios para cada usuario y genera lecciones dinámicas basadas en el progreso particular y las necesidades de aprendizaje de cada usuario. ¡Al momento de su lanzamiento, Birdbrain era el modelo más grande de todas las tecnologías de aprendizaje de idiomas!

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Hicimos del aprendizaje una experiencia social. Aprender es más divertido cuando lo haces con amigos ¡y también es más motivador! Para que Duolingo fuera más emocionante e interesante, publicamos muchas funcionalidades sociales, como las Ligas, en las que los usuarios pueden competir cada semana por la cantidad de EXP más alta y avanzar a la siguiente división. A comienzos del 2020, lanzamos Kudos, que resultó ser una de nuestras funcionalidades más motivadoras. Con Kudos, no solo sigues a tus amigos, sino que además celebras junto a ellos. ¡No hay nada como unos festejos y unos mensajes motivadores cada vez que alcanzas uno de tus objetivos!

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Nuestro podcast en español fue una herramienta de aprendizaje nunca antes vista. Cerca del final del 2017, Duolingo lanzó su primer podcast para hablantes de inglés que aprenden español, pero era mucho más que un programa interesante. Se nos ocurrió un formato innovador para crear contenido llamativo, pero accesible para usuarios de nivel intermedio: el podcast presenta historias reales de personas reales en el idioma que está aprendiendo el usuario, mientras que un anfitrión hace una narración en el idioma del usuario y aparece cada tanto para que el usuario no se pierda.

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Este formato todavía es utilizado hoy en día: nuestra red de podcasts premiados se extendió e incluye francés para hablantes de inglés, inglés para hablantes de español e inglés para hablantes de portugués. ¡Los usuarios mejoran sus habilidades de comprensión y aprenden más acerca de la cultura y la historia de los países donde se hablan esos idiomas!

Realizamos miles de mejoras, en mayor y menor escala. En el 2017, creamos y lanzamos una herramienta de experimentos que ha sido nuestra arma secreta para mejorar continuamente la experiencia en Duolingo. Tenemos cientos de experimentos activos a la vez en nuestras plataformas (desde el lanzamiento de nuevas funcionalidades, hasta probar mensajes motivadores al final de las sesiones) y llevamos a cabo pruebas A/B constantemente, lo que significa que nunca publicamos una actualización sin estar seguros de que es lo adecuado para nuestra compañía y para nuestros usuarios.

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Revolucionamos la forma en la que las marcas pueden (y deben) usar redes sociales para conectarse con su público. Aunque la gente dice que nuestra presencia en TikTok es “descontrolada” y que da la sensación de que nunca se sabe qué hará Duo la próxima vez, nosotros sabemos exactamente qué está haciendo. Nuestro equipo global de redes sociales estableció el nuevo estándar para la forma en la que las marcas se representan a sí mismas en TikTok, con una mezcla de reacción, interacción comunitaria y sin perder de vista nuestra misión (¡que aprender debe ser divertido!) Por cierto: Dua Lipa, si estás leyendo esto, ¿podrías responderle a Duo? Está tan enamorado que se comió todos los chocolates de nuestras oficinas.

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Usamos tecnologías de texto a voz para dar vida a nuestros personajes y llevamos sus voces a nuestros cursos. Aprender con Lily, Zari y el resto de los personajes del mundo de Duolingoes divertido y atractivo, pero ese fue solo el primer paso para dar vida a nuestros personajes. Para ayudarlos a desarrollar sus personalidades únicas y que se volvieran aún mejores para enseñar idiomas, hicimos un casting a la manera de Hollywood para encontrar la voz ideal para cada personaje (en cada idioma que enseñamos). Una vez que grabamos las voces, usamos el poder del aprendizaje automático para generar voces de texto (TTS), a voz, que pueden ser programadas para decir cualquier cosa. A pesar de que parte de esta tecnología ya existía, tuvimos que trabajar mucho para que se adaptara a nuestro caso: las voces debían ser herramientas confiables para enseñar pronunciación. No fue fácil, pero nuestro equipo de ingenieros de pronunciación combinó fuerzas e ingresó una gran cantidad de ejemplos para que cada personaje pudiera hablarte en tus lecciones de Duolingo.

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Hicimos muchas actualizaciones emocionantes a nuestro producto en los últimos 10 años, ¡pero esto es solo el comienzo! Síguenos para conocer más innovaciones en nuestra aplicación para aprender idiomas, Duolingo ABC y muy pronto… ¡nuestra aplicación para aprender matemáticas!